Découvrez l'histoire du hamburger !
(Last Updated On: 29 juin 2018)

Préparez vous à une expérience culinaire, nous allons nous intéresser à l’origine du hamburger.  Deux pains ronds, un steak haché de bœuf, des crudités, du fromage et des sauces. Voici votre hamburger classique ! Vous pouvez le décliner avec du pain carré ou troué, du poulet ou du poisson, y rajouter une galette de pommes de terre ou des cornichons. Vous pouvez le consommer pour 1€ dans le fast food à côté de chez vous, ou le payer quelques milliers de dollars dans un restaurant de Las Vegas ! Mais vous êtes vous déjà soudainement arrêté au beau milieu d’une bouchée pour vous poser la question : mais au fait, d’où vient le hamburger ?

L’invention du hamburger : une idée de génie !

L'origine du hamburger : une histoire complexe ! Un délicieux burger !
Un délicieux burger !

Le burger est aujourd’hui un des symboles de la mondialisation culinaire, au même titre que la pizza italienne ou les sushis japonais. Dans le monde entier, Mac Donald’s vend 75 hamburgers chaque seconde, et c’est un japonais qui détient le record du monde du plus grand nombre de burgers avalés avec 96 burgers en 8 minutes… Il est possible que vous ayez encore besoin d’entraînement !

Quoi qu’il en soit, le hamburger est LE plat américain par excellence, un cran au dessus des autres emblèmes de la cuisine US que sont le hot dog, le poulet frit ou le cheese cake. Mc Donald’s, Burger King, Wendy’s, Five Guys, Jack in the Box, etc… les plus grands vendeurs de hamburgers sont bel et bien américains ! De plus, les chiffres de consommation de burgers aux Etats Unis donnent le tournis. Vous êtes prêts ?

50 milliards de hamburgers sont vendus chaque année aux Etats Unis ! Rapportés au 319 millions d’habitants, cela correspond à 3 burgers par semaine pour chaque américain… Signalons tout de même que 1% de ces burgers sont des Big Mac (oui vous savez compter, 500 000 000 de Big Mac vendus par an aux USA !). Autre chiffre affolant, sachez que tous ces hamburgers équivalent au poids en viande d’une quinzaine de millions de vaches.

Aux plus profond des origines du hamburger

D’où vient le hamburger ? De Mongolie !

L'origine du hamburger remonte à Gengis Khan
Gengis Khan

Bon, comment en sommes-nous arrivés là ? Quelle est l’origine du hamburger ? Pourquoi le burger est-il si populaire aux Etats Unis ? Short answer : c’est grâce à… Gengis Khan.

Bon ok, le raccourci est un peu violent, néanmoins c’est la vérité !

Au XIIe siècle, les guerriers mongols plaçaient des tranches de viande de cheval crue sous la selle de leur monture pour l’attendrir et la consommer ainsi plus facilement sans avoir besoin de s’arrêter. Une fois leurs ennemis vaincus, ces guerriers mongols (également appelés Tatars) se sont installés quelque part en Europe de l’est et leur habitude de manger des tranches de viande crue s’est répandue. Ainsi, au XIV et XVe siècles, les marins en provenance du port de Hambourg, alors le plus grand port au monde, ont constaté que les peuples lettons, finlandais et estoniens consommaient de la viande de bœuf hachée crue. Rapportée en Allemagne, cette méthode fut adaptée grâce à un boucher qui eut l’idée de griller ce steak haché cru et au XVIIIe siècle, le Hamburger Steak (ou steak de Hambourg) était servi partout sur le port. Il faut donc retracer l’histoire des mouvements de population en Europe pour remonter à l’origine du hamburger.

Origine hamburger : le tout premier hamburger steak à la carte d'un restaurant dans de 1884.
Reproduction du menu du Delmonico’s de 1884 par la New York Historical Society Collection

L’histoire du hamburger est celle de l’immigration aux Etats-Unis

Un siècle plus tard, quand ont commencé les grandes vagues d’immigration aux Etats Unis, Hambourg était le port principal d’Europe du nord, et c’est ainsi que les allemands ont importé en Amérique le Hamburger Steak. En espérant attirer des clients parmi les immigrés, les restaurants des Etats Unis ont très vite ajouté ce « steak à la hambourgeoise » à leur carte. Le premier menu imprimé aux Etats Unis (restaurant Delmonico’s) indique d’ailleurs que le Hamburger Steak coûte 10 cents, contre 4 cents pour un steak classique. On sait également qu’entre 1871 et 1884, un « Hamburg Beefsteak » était au menu du Clipper Restaurant à San Fernando en Californie, tout comme sur la carte du Walla Walla Union à Washington en 1889. La plus ancienne mention du Hamburger steak dans la presse date de cette période avec un article du Boston Journal en 1884 !

La légende de l’origine du hamburger aux Etats-Unis

L’invention du hamburger

« Très bien, me direz-vous, les allemands ont inventé le steak haché, mais quid du sandwich que nous connaissons aujourd’hui ? » Et bien pour le coup, il est difficile d’affirmer qui a eu en premier l’idée de mettre ce Hamburger Steak entre deux tranches de pain. Il existe plusieurs hypothèses quant à l’origine du hamburger, et on va soutenir l’une ou l’autre selon que l’on habite au Texas ou sur la côte est.

Qui a inventé le hamburger ? #1 Louis Lassen !

L'histoire du hamburger passe par les fourneaux de Louis Lassen.
Louis Lassen aux fourneaux

De façon officielle, la Bibliothèque du Congrès (lien en anglais) donne pour origine du hamburger New Haven, Connecticut, dans le restaurant de Louis Lassen. M. Lassen était un immigrant danois propriétaire du restaurant Louis’ Lunch. Louis’ Lunch se vante d’ailleurs toujours aujourd’hui d’être l’inventeur du burger et également d’être le plus ancien restaurant des Etats Unis toujours en activité soit dit en passant. L’origine viendrait d’une demande d’un sandwich au steak à emporter par un client pressé (un certain Gary Widmore) en 1900. A court de steak, Louis aurait fait griller des chutes de viande. La légende veut que ce client ait dit : « Louis ! I’m in a rush, slap a meatpuck between two planks and step on it! » (en gros il est pressé et demande à Louis d’écraser une boule de viande entre deux tranches de pain). Il est dit que ce sandwich n’avait pas de nom, jusqu’à ce que des immigrés allemands le nomment d’après leur plat national. Bien que cette origine du hamburger ait été officialisée lors de son entrée dans la Bibliothèque du Congrès, elle est loin d’être la seule !

Qui a inventé le hamburger ? #2 Charlie Nagreen !

Hamburger origine : Charlie Nagreen est également crédité comme étant l'inventeur du hamburger.
Charlie Nagreen aka « Hamburger Charlie »

Ainsi, un peu plus à l’ouest et quelques années plus tôt en 1885, à l’âge de 15 ans, Charlie Nagreen, aka Hamburger Charlie, vendait de la viande pendant la Seymour Fair, dans le Wisconsin. S’étant rendu compte que ses ventes ne décollaient pas car il n’avait ni table ni chaise où les clients pourraient facilement consommer leur steak, il eut l’idée de mettre une boulette de viande entre deux pains afin que les clients puissent manger tout en marchant. Nagreen aurait alors nommé son sandwich Hamburger en référence aux fameux « hamburger steaks » des immigrés allemands de la région.

Qui a inventé le hamburger ? #3 Les frères Menches !

D'où vient le hamburger : Les frères Menches peuvent également être à l'origine de la création du hamburger.
Les frères Frank et Charlie Menches

Une autre hypothèse affirme qu’en 1895, pendant la Erie County Fair se déroulant à Hamburg, dans l’Etat de New York, les frères Franck et Charles Menches vendaient des sandwichs à base de saucisse. Ayant écoulé leur stock, ils auraient alors récupéré auprès d’un boucher local de la viande de bœuf haché pour remplacer les saucisses. Vous le voyez venir, selon cette hypothèse, l’origine du mot hamburger viendrait donc de la ville de Hamburg, New York, et non pas de celle en Allemagne !

Qui a inventé le hamburger ? #4 Oscar Weber Bilby, ou #5 Fletcher Davis

Ne souhaitant pas abandonner la course à l’origine du hamburger américain face aux autres états, en 1995 le gouverneur de l’Oklahoma a proclamé que Tulsa, la capitale de l’état, était « the real birthplace of the Hamburger ». En effet, un certain Oscar Weber Bilby aurait servi le premier hamburger steak entre deux pains à Tulsa, dans la ferme de son grand-père lors d’une fête organisée en 1891 pour les cérémonies du 4 juillet.

De façon similaire, un cuisinier nommé Fletcher Davis affirme avoir vendu à Athens, au Texas, dès les années 1880s, un steak haché frit avec de la moutarde et des oignons entre deux pains.

L’histoire du hamburger américain

De l’invention du hamburger à la célébrité

Si la vraie origine du hamburger moderne est incertaine, la suite de la légende est écrite en gros caractères.

Hamburger origine : c'est à St Louis en 1904 que l'histoire du hamburger est devenue une légende !
Affiche de 1904 pour les JO et l’expo universelle de Saint Louis

En 1904, la ville de Saint Louis, dans le Missouri, accueille l’exposition universelle. La précédente, à Paris en 1900, avait entraîné de nombreuses innovations urbaines (les Grand et Petit Palais, la première ligne de métro, la Gare de Lyon, etc.) et les américains ne pouvaient pas organiser leur premier événement mondial sans laisser une trace dans l’histoire. Cette trace sera donc culinaire ! L’exposition universelle de Saint Louis est en effet considérée comme étant le lieu de diffusion au grand public du hot dog, du cornet de glace, de la barbe à papa, du beurre de cacahuètes, du thé glacé, et donc, bien sûr, du hamburger. L’origine du hamburger passe forcément par Saint Louis !

Mentionné par le New York Tribune dans un article sur l’exposition universelle, le hamburger est désigné comme la grande innovation en matière de vente alimentaire (« the innovation of a food vendor on the pike »). Les texans affirment que ce fameux food vendor repéré par le New York Tribune était le susnommé Fletcher Davis, qui tenait un stand de sandwich sur le site de l’exposition.

A la suite de l’article, la popularité du hamburger a explosé et un très grand nombre de restaurants s’est mis à en vendre. En effet, le hamburger était parfaitement en phase avec son époque, dans laquelle la société américaine industrialisée avait moins de temps qu’avant à consacrer à la préparation de la nourriture et à sa consommation.

L’histoire du hamburger est en marche !

L'origine du mot hamburger passe par Whitecastle, la première chaîne de fast food à avoir fait du hamburger la star de ses menus.
Logo de la chaîne de restaurants Whitecastle

Par la suite, et particulièrement pendant la première guerre mondiale, la popularité du hamburger a décliné, les américains ne voulant pas manger un plat qu’ils assimilaient à l’ennemi. Ceci a changé quand la chaîne de restaurants originaire du Kansas White Castle s’est mise à vendre des Salisbury Steak en 1921, qui ne sont rien d’autre que des hamburgers sous un nom moins connoté. White Castle est aujourd’hui la plus ancienne chaîne de restaurants aux Etats Unis et on lui accorde généralement d’avoir relancé la vie du hamburger.

Kewpee Hotels (puis Kewpee Hamburgers) fut la deuxième chaîne à vendre des burgers en 1923. Le nombre de ses restaurants avait atteint 400 avant la deuxième guerre mondiale.

En 1926, la chaîne White Tower Hamburger se mit à vendre des burgers. Pendant la crise de 1929, ils vendaient leurs burgers pour 5ct, ce qui a aidé à le rendre populaire en lui attachant l’image d’un plat nourrissant tout en étant abordable, même pour les plus pauvres !

Mc Donald's n'est pas à l'origine du hamburger, mais l'a grandement popularisé.
McDonald’s de San Bernadino dans les années 1940s

Parmi les chaînes de restaurants actuelles, McDonald’s a vendu ses premiers hamburgers en 1940 dans son restaurant de San Bernardino en Californie.

A la sortie de la seconde guerre mondiale, l’origine du hamburger est bien loin déjà ! Qu’ils soient culturels ou économiques, tous les axes sont alignés pour emmener le hamburger dans le courant de l’expansion industrielle et économique, et faire de ce plat le symbole de l’Amérique qu’il est devenu aujourd’hui.