Tornades aux Etats-Unis, la Tornado ally c'est quoi ?

1154. C’est le nombre de tornades recensées aux Etats-Unis en 2018. Impressionnant, n’est-ce pas ? A titre de comparaison, la France n’en comptabilise qu’entre 40 à 50 par an. Il faut savoir que les USA est le pays du monde le plus touché par ce phénomène climatique. Cette particularité provient principalement d’une zone spéciale du centre du pays, que l’on surnomme la Tornado Alley (l’Allée des tornades). Mais qu’est-ce que la Tornado Alley, où se trouve-t-elle et comment fonctionne-t-elle ?

La Tornado Alley, mais qu’est-ce que c’est ?

Il s’agit d’une région centrale des USA où se concentrent chaque année de nombreuses tornades. Selon le Storm prediction center (l’organisme US spécialisé dans les tempêtes), 30% des tornades des Etats-Unis ont lieu dans cette zone alors que la Tornado Alley ne représente que 15% du territoire des USA.

Sur Terre, la Tornado alley est la zone la plus touchée par les tornades.
Sur Terre, la Tornado Alley est la zone la plus touchée par les tornades.

Quels sont les états concernés ?

Les frontières de la Tornado Alley sont assez approximatives. La zone s’étend principalement sur les états suivant : l’Oklahoma, le Texas, le Kansas, le Nebraska, le Missouri, le Minnesota, l’Iowa, ou le Dakota du Sud. A noter que certaines zones de la Louisiane, du Mississippi, de l’Illinois, de l’Indiana, du Tennessee et du Kentucky y sont parfois associées. Les états les plus durement touchés sont le Texas, le Kansas, l’Oklahoma et le Nebraska. De manière surprenante, c’est un état en dehors de la Tornado Alley qui enregistre le plus fort taux de tornades au kilomètre carré : la Floride. Les tornades y sont cependant d’intensité bien plus faible que dans les états de la Tornado Alley.

Cette carte montre l'activité des tornades de forte intensité aux Etats-Unis (à partir de EF3). Les zones les plus foncées délimitent les frontières de la Tornado Alley.
Cette carte montre l’activité des tornades de forte intensité aux Etats-Unis (à partir de EF3). Les zones les plus foncées délimitent les frontières de la Tornado Alley.

Pourquoi tant de tornades dans la Tornado alley ?

Si cette zone centrale des Etats-Unis enregistre autant de tornades, c’est à cause d’un conflit de masses d’air. En somme, l’air froid continental qui descend du Canada rencontre l’air chaud et humide qui remonte du Golf du Mexique. Au centre de cette zone de conflit, de nombreux orages violents éclatent alors, créant un environnement très favorable à la création de tornades.

La Tornado alley présente des conditions climatiques propices à la création de tornades.
La Tornado Alley présente des conditions climatiques propices à la création de tornades.

A quelle saison y a-t-il le plus de tornades dans la Tornado Alley ?

Les tornades peuvent être observées toute l’année dans la Tornado Alley, mais il existe cependant une période que l’on appelle la « saison des tornades ». C’est au printemps, entre le mois d’avril et le mois de juin, que les tornades se font plus nombreuses et plus puissantes. Ce sont en effet plus de la moitié des tornades annuelles des Etats-Unis qui se forment durant ces quelques mois ! Le pic absolu se situe au mois de mai, on y recense la moitié des tornades de la saison.

C'est au mois de mai que les tornades sont les plus nombreuses aux USA.
C’est au mois de mai que les tornades sont les plus nombreuses aux USA.

Comment les américains se protègent-ils des tornades ?

La prévention

Environ 17 millions d’américains vivent dans la Tornado Alley. Pour les protéger, la plupart des villes détiennent un système d’alerte sous forme de sirène. Cette sirène vise à prévenir la population d’une éventuelle tornade. A savoir que les médias sont également très efficaces dans le relais des alertes.

Dans la Tornado alley, des sirènes sont installées pour prévenir la population.
Dans la Tornado Alley, des sirènes sont installées pour prévenir la population. CC by Ben Franske SA 3.0.

La protection

Les habitations sont quant à elles bien souvent équipées d’un abri souterrain anti-tornades (shelter). En cas d’alerte, les habitants peuvent s’y réfugier et garantir leur sécurité. Malheureusement, l’abri anti-tornades est une protection onéreuse et tous les habitants n’en sont pas nécessairement équipés. De plus, il est tout à fait possible que les personnes ne soient pas chez elles lors de la création d’une tornade. Alors pour garantir un maximum de sécurité partout ailleurs, les autorités ont établi des normes de construction strictes dans cette zone des Etats-Unis. Ces normes concernent principalement les toits et les fondations des bâtiments.

Installation d'un abri anti-tornades dans une maison de la Tornado alley.
Installation d’un abri anti-tornades (shelter) dans une maison de la Tornado alley. CC by Wesley Fryer SA 2.0.
Un abri anti-tornades (shelter) installé à l'extérieur d'une maison dans l'Oklahoma.
Un abri anti-tornades installé à l’extérieur d’une maison dans l’Oklahoma.

La chasse aux tornades

Les chasseurs de tornades professionnels

Si la grande majorité des américains vivant dans la Tornado Alley redoutent les tornades, d’autres, au contraire, les poursuivent. Peut-être avez-vous déjà vu Twister, un film des années 1990s relatant le quotidien de chasseurs de tornades ? Car oui, chasseur de tornades est une véritable profession aux Etats-Unis ! L’objectif premier de ces têtes brûlées est de recueillir un maximum d’informations sur cet intense phénomène climatique. Plus le mécanisme des tornades sera maîtrisé, plus les systèmes de prévention pourront être améliorés.

Des chasseurs de tornades professionnels en quête d'informations scientifiques.
Des chasseurs de tornades professionnels en quête d’informations scientifiques.

Les chasseurs de tornades amateurs

Au delà des professionnels détenant un véritable bagage scientifique, on remarque depuis quelques années une recrudescence de chasseurs de tornades amateurs. La chasse aux tornades est pour certains devenue un hobby, non sans risques évidemment. La démarche est ici très différente des chasseurs professionnels, le but étant surtout de faire le plein de sensations. Des tours-opérateurs proposent d’ailleurs aujourd’hui des séjours où il est possible d’accompagner des professionnels dans leur quête. Entre nous, il s’agit probablement du moyen le plus safe de se faire plaisir sans trop jouer avec sa sécurité. Et vous, partiriez-vous à la poursuite des tornades ?

Chasseurs de tornades dans la Tornado alley : les passionnés de tornades sont de plus en plus nombreux.
Les passionnés de tornades sont de plus en plus nombreux à vouloir les poursuivre et les photographier. CC by Tony Laubach 3.0.